Vorig jaar debuteerde het wandelschoenmerk Lowa als hoofdsponsor van de Vierdaagse van Nijmegen. De samenwerking beviel organisatie, importeur én de wandelaars. Lowa’s sales manager Peter Bruinewoud blikt terug en vooruit.

 

Het hoofdsponsorschap van de Vierdaagse van Nijmegen stond al jaren op het verlanglijstje van Lowa. Maar er waren tot 2019 altijd kapers op de kust. En aangezien de organisatie van de Vierdaagse met vierjarige contracten werkt, betekende misgrijpen ook meteen een paar jaar in de wachtkamer. Daar ‘mocht’ Lowa dus vorig jaar voor het eerst uit.

“Het moest er gewoon een keer van komen”, zegt Peter Bruinewoud. “Wij wilden het al jaren. De Vierdaagse is natuurlijk het grootste meerdaagse wandelevenement ter wereld, daar wil je je naam graag aan verbinden. De organisatie van de Vierdaagse wilde ook hogerop en vorig jaar kwamen we er samen uit. Niet omdat wij per se het meeste geld boden. Want dat deden we niet. Wat de organisatie aansprak, was dat wij niet alleen qua uitstraling van ons merk, maar ook facilitair veel konden aanbieden. Dan moet je denken aan een website met Vierdaagse-producten, maar ook ondersteuning in computerkennis en het verwerken van de productenstromen, voor de wandelaars en de vrijwilligers.”

Omdat Lowa en de Vierdaagse-organisatie relatief laat tot een samenwerking kwamen, was vorig jaar echt een leerjaar. “Wij hadden ook geen verkoopdoelstellingen afgesproken. Het doel was om in relatief korte tijd, een halfjaar, alles te regelen. En met ‘alles’ bedoel ik ook ‘alles’. Bogen, spandoeken, de merchandise met schoenen, rugzakken, flessen en al die andere producten en onze eigen organisatie. En dat is allemaal een groter succes geworden dan we tevoren hadden bedacht.”

Voetanalyses

Lowa had in het centrum van Nijmegen een grote informatie- en verkoopstand met schoenen, sokken en allerlei accessoires. “Daar konden de wandelaars ook hun naam op producten zoals flessen laten zetten. Zeker de buitenlanders willen gewoon ook zo’n herinnering meenemen”, aldus Peter. “De kers op de taart was dat we ook voetanalyses uitvoerden. Dat doen ze bij Schutrups bij wijze van spreken al een eeuwigheid, maar bij de Vierdaagse was het nieuw. De reacties van de deelnemers en het publiek op onze stand waren overweldigend.”

Ook voor het totale bedrijf TCK Sports Group, de importeur van Lowa, was het eerste jaar als sponsor van de Nijmeegse Vierdaagse een groot succes. Peter: “Over twee jaar bestaan we vijftig jaar, maar de baas riep aan het eind van de Vierdaagse: ‘Dit is het beste wat TCK ooit overkomen is!’ Daarbij doelde hij vooral op de saamhorigheid. Van de directie tot de jongens in het magazijn, de marketing, de administratie, echt iedereen werkte tijdens de inschrijving op zondag en maandag en de vier wandeldagen mee, zelfs onze Belgische collega’s. Qua saamhorigheid kan daar geen cursus of reis tegenop.”

 

Nieuw: kwartmodel

Uiteraard presenteerde Lowa ook speciale Vierdaagse-schoenen. Peter: “Dat ging om kleine aanpassingen, zoals het Vierdaagse-logo. Bij eerdere sponsors, zoals Reebok en Rockport, werkte dat anders, omdat dat geen traditionele wandelschoenmerken waren. Die ontwierpen wandelschoenen omdat ze sponsor van de Vierdaagse werden. Waarbij Reebok trouwens de credits verdient voor de lage wandelschoen. Zij waren de eerste die daarmee kwamen, tijdens de Vierdaagse van 1995. Wij komen voor de komende Vierdaagse uiteraard ook weer met enkele speciale Vierdaagse-edities.”

“De kers op de taart was dat we ook voetanalyses uitvoerden”

Eén daarvan is wel degelijk een echte noviteit: een zogenaamd kwartmodel. “Dat zit tussen hoge en lage schoenen in”, legt Peter uit. “De hele hoge wandelschoen is voor de Vierdaagse voor velen wat minder geschikt. Maar anderzijds is er wel meer behoefte aan stevigheid rond de enkel. In die wens gaan we voorzien met het nieuwe kwartmodel, dat inmiddels bij Schutrups al te koop is.”

Wandelaars hebben ‘geleerd’ dat ze schoenen moeten inlopen als ze gaan meedoen aan een evenement als de Vierdaagse. Is het dan niet raar om dáár schoenen te kopen? “Op zich heb je daar hartstikke gelijk in”, zegt Peter. “Maar je wilt niet weten waar de deelnemers soms op lopen. Of hoeveel schoenen tijdens de Vierdaagse kapot gaan. En veel mensen willen per se in Nijmegen nieuwe schoenen kopen. Verder waren er mensen die niet deelnamen aan de wandeltocht, maar die speciaal langskwamen vanwege het opmeten en dan schoenen kochten. Bij Schutrups weten de klanten niet beter, maar de meeste wandelaars kennen dat helemaal niet.”

Je zou denken dat Lowa als een van de grootste wandelschoenmerken niet voor de naamsbekendheid sponsor van de Vierdaagse van Nijmegen geworden is voor de periode 2019-2022. Maar dat zien we toch verkeerd, aldus Peter. “Lowa is wel bekend, maar we stonden voorheen toch vooral bekend als ‘die bergwandelschoen’. Terwijl we al jaren ook schoenen maken voor lichter terrein. De schoenenbranche en de winkeliers weten dat natuurlijk allang, maar bij het grote publiek is dat nog niet goed genoeg bekend. Door de sponsoring van de Vierdaagse verandert dat snel.”

Familiebedrijf

Lowa-importeur TCK is net als Schutrups een familiebedrijf. Ziet Peter Bruinewoud overeenkomsten? “De lange termijnstrategie. Nieuwe collega’s moeten bij ons vaak wennen aan het feit dat het niet om doelstellingen voor de korte termijn gaat. Wij hebben geen targets of omzetdoelen. De directie heeft een plan voor de toekomst van het bedrijf, dat maar liefst 23 merken importeert, en werkt daar in alle rust naartoe. We groeien wel, maar niet met horten en stoten. Al moet ik zeggen: doordat het al decennia goed gaat, hebben we misschien makkelijk praten. Maar je merkt duidelijk dat een familiebedrijf anders is.”

“Onze schoenen zal je ook niet bij Bol.com of Amazon zien liggen. Dat willen we helemaal niet. Online verkoop mag wel, maar dan via onze dealers. En waar we ook niets van moeten hebben is dat wíj bijvoorbeeld 40 procent korting zouden geven op een eigen website en de dealers daardoor in de problemen komen. Dat soort trucs, dat doen we gewoon niet. Dat is namelijk het einde van je merk.”